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Rouler à gauche ou à droite ! Une histoire de droitiers et de gauchers

  • septembre 18, 2017
  • sur Alexandre

Dès l’Antiquité, la règle voulait que l’on circule sur la gauche de la chaussée et que l’on se croise sur sa droite.


Pourquoi cela ? La plupart des gens étant droitiers, ils portaient leur épée sur le côté gauche. En cas de rencontre avec une autre personne arrivant en face, dégainer et engager si besoin le combat était de ce fait plus rapide et plus sécurisant.
L’arrivée du cheval comme mode de locomotion conserva cette habitude et les chariots et diligences gardèrent le principe.

Une histoire de chariot

Ce n’est qu’au 18ème siècle que ce principe fut remis en cause par l’invention en Pennsylvanie (USA) d’un chariot bâché et à grandes roues, attelé à plusieurs paires de chevaux. Rien de nouveau me direz-vous. Eh bien si, car le conducteur sur ce véhicule ne disposait pas de siège mais était assis directement sur le cheval de gauche de la première paire au plus près du chariot. Pourquoi sur celui de gauche ? parce que droitiers dans leur immense majorité, les cochers pouvaient ainsi manier le fouet de la main droite et guider l’ensemble de l’attelage. Et pour croiser un cavalier ou un autre chariot il se révéla très vite que le croisement par la gauche, contrairement à l’usage, était beaucoup plus facile. Finalement en 1792 l’état de Pennsylvanie rendit obligatoire la circulation à droite.

charriot western Diligence au 18ème siècle

Arrivée d’un empereur

Le monde aurait pu en rester là, si l'empereur Napoléon 1er, n’avait pas à son tour innové lors d’une bataille, en décidant au mépris des conventions militaires de l’époque de lancer sa cavalerie à l’assaut par la droite alors que l’adversaire attendait une charge de cavalerie par la gauche. Ravi de cette réussite, il récidiva lors d’autres batailles qu’il gagna de la même façon . Et pour bien marquer son aversion de la perfide Albion et de ses coutumes , il imposa à chaque pays conquis la circulation à droite pour se différencier de ce qu'il considérait comme une tradition anglaise.
Mais les britanniques, qu’il ne put jamais vaincre, eux conservèrent leur habitude de circuler à gauche de la chaussée.

Naissance de l’automobile

Dans la seconde moitié du 19ème siècle naît l’automobile qui rapidement va devenir l’un des moyens de déplacement préféré dans bien des pays développés. Mais l’opposition Royaume Uni (et ses colonies) versus le reste du monde va s’en trouver renforcée. Les premières voitures disposent du frein à main placé à l’extérieur de l’auto …à droite (toujours la prééminence des droitiers). Logiquement le volant et le conducteur se retrouvent donc à droite. Les automobiles se perfectionnant, le frein à main émigre au centre de l’engin. Le pilote se retrouve donc désormais assis à gauche pour pouvoir continuer à avoir le frein de stationnement à main droite. Toute l’Europe ou presque opte pour ce changement. Contre toute attente, les anglais refusent de céder et maintiennent leurs conducteurs assis à droite, même s’ils doivent désormais actionner le frein à main avec la main gauche. Et ils décident de continuer à circuler sur la gauche de la chaussée.

Voiture anglaise voiture anglaise

Aujourd’hui

La situation sur ce sujet n’a que peu évolué. Chacun restant sur ses positions. Le Royaume Uni et tous les pays de son ex-empire continuent de rouler à gauche. D’autres pays non inféodés aux anglais mais qui roulaient à gauche ont fini par changer de « camps », la Chine en 1946, la Suède en 1967, l’Islande en 1968 roulent désormais à droite. Le Japon, qui n’a jamais été une colonie britannique, continue de rouler à gauche. A l’inverse, les îles Samoa qui circulaient à droite ont opté en 2009 pour le changement et circulent désormais à gauche pour des raisons purement économiques. En effet, géographiquement proches de l’Australie et la Nouvelle Zélande, il est plus intéressant financièrement pour les Samoans d’importer des véhicules de chez leurs « voisins » avec la conduite à droite plutôt que d’en acheter dans d’autres pays plus lointains avec le volant à gauche.

rouler à gauche ou à droite Rouler à gauche ou à droite selon les pays !

 

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